华尔街日报: 原油价格已下跌,为何美国汽油价格仍居高不下?

原油价格已较3月份创下的数年高点下跌了近20%,但美国的汽油价格仍徘徊在纪录高位附近。

美国通胀飙升之际,原油成本和汽油价格之间的差距引起了政界人士的注意,他们中的一些人指责石油公司哄抬价格。

在4月6日众议院的一个听证会上,民主党人声称大型石油公司故意抬高成品油价格,这些公司则予以否认。科罗拉多州民主党众议员Diana DeGette展示的一张图表成为听证会的核心内容,该图表显示原油价格正在下跌,而成品油价格却保持在高位。

DeGette说:“这说不通。”

事实上,原油价格下跌的速度一直比汽油价格要快。周二,原油价格报100.60美元/桶,较3月初创下的近14年高点下跌约19%;而美国普通汽油周二平均价格为每加仑4.098美元,仅较3月份创下的历史高点下跌约5.4%。

不过,在美国,把原油加工成汽油是庞大、复杂的系统,而且不是任何一家公司所能控制的。美国有数千家公司开采石油。几十家炼油公司把原油加工为成品油。随后,数以万计的独立加油站把成品油出售给顾客。

下面就来看看影响汽油价格的几个因素。

美国人用的汽油是谁生产的?

一旦顾客给汽车油箱加满汽油,就标志着汽油从生产到用户的漫长旅程走到了终点,而在到达终点之前,这种化石燃料通常已经历经了多次交易。

开采石油和天然气的公司形形色色,大小都有。根据美国独立石油协会(Independent Petroleum Association of America)的统计,美国大约有9,000家独立的油气开采商。

大多数开采商根本不生产汽油或柴油,而是将采出的原油卖给埃克森美孚(Exxon Mobil Corp., XOM)等大型石油公司或Phillips 66等炼油商,后者将原油加工成燃料。根据能源情报署(Energy Information Administration)的最新估算,美国目前有129家炼油商。

汽油最终会通过管道和卡车被运送到便利店和小型加油站,根据全美便利店协会(National Association of Convenience Stores)的统计,美国有超过13万家这样的便利店和加油站。

谁拥有这些加油站?

在美国加油站会看到壳牌(Shell PLC, SHEL)和雪佛龙公司(Chevron Corp., CVX)等品牌的广告标识,司机们可能会以为是这些大石油公司在经营加油站业务,或者至少以某种方式参与其中。但在大多数情况下,事实并非如此。

大多数石油公司很久以前就卖掉了在美国的零售网点,甚至那些开采石油的公司和炼油公司也是如此。根据美国石油学会(American Petroleum Institute, API)的数据,大型石油公司只拥有大约5%的美国加油站。


3月份车辆在加州一家Costco加油站排起长队。
图片来源:DAVID PAUL MORRIS/BLOOMBERG NEWS

埃克森美孚首席执行官Darren Woods上周向美国国会表示,该公司在美国不拥有或经营任何加油站。英国石油公司(BP PLC, BP)的高管称,在该公司品牌下的大约7,500个加油站中,由该公司运营的只占10%左右。雪佛龙在美国西海岸经营大约300个加油站,只占带有雪佛龙和德士古(Texaco)品牌的8,000个加油站中的一小部分。

美国的加油站大多由家庭式所有者或Costco Wholesale Corp. (COST)和Kroger Co. (KR)等大型零售商经营。许多加油站向大型石油公司支付使用商标和品牌的特许经营费。

这些加油站经营者设定消费者看到的最终零售价格,不过在庞大的油气公司网络中,在成品油的采购价格以及必须设定什么零售价才能盈利方面,许多其他经营者也发挥了一定作用。

这是否意味着石油生产商对汽油价格没有影响力呢?

并非如此。分析人士称,如果像拜登(Joe Biden)政府呼吁的那样,美国石油生产商能大幅增加原油产量,供应量的增加最终将有助于缓解成品油价格。

但美国原油是国际油市的一部分,在这个市场中,价格由成千上万的参与者决定,而在新冠疫情暴发以及俄罗斯入侵乌克兰之后,这个市场目前非常难以预测。美国石油行业的高管也表示,供应链方面的制约令他们迅速提高国内产量的能力受到限制。

小型石油生产商Texegy LLC的首席执行官Rajan Ahuja表示,他今年想要增产,但油田设备的成本上涨了30%至40%。他说,他打算至少等几个月,看看油价是否稳定在每桶90美元以上,然后再投入更多资本。

Ahuja称:“要记得,我们花的钱都是别人的。”他指的是其公司的投资者。

还有什么因素影响汽油价格?

炼油厂从石油中提炼出汽油后,将运到Buckeye Partners LP等燃料经销商运营的储油库,在这里把这些燃料装入油罐车,运往加油站。

加油站这时支付的批发价格被称为装油栈桥价格,该价格每天都在波动,并与石油价格走势以及州和联邦法规规定的乙醇等添加剂的价格挂钩。美国政府周二表示,今年夏天将放宽环境法规,暂时允许汽油中的乙醇含量从通常的10%提高到15%,以压低价格。

进货价格上涨时,加油站老板通常要等上两到四天才开始大幅提高价格,因为他们不愿带头涨价。道琼斯(Dow Jones)旗下油价信息服务部门(OPIS)的分析师Tom Kloza说,油价下跌时,加油站老板也倾向于慢一步跟进,让价格“像鸽子羽毛一样”慢慢飘落。


3月下旬,燃料被运送到加州的一家加油站。
图片来源:DAVID PAUL MORRIS/BLOOMBERG NEWS

分析师表示,近期的全球性事件导致油价波动加剧,促使加油站老板格外谨慎。

GasBuddy的分析师Patrick De Haan称:“在危险解除之前,你不会想要降价,除非你知道自己不会陷入泥潭。”他说,他们最不想做的事就是在油价回升的那一天传递出降价15美分/加仑的信息。

加油站老板早点降价会不会感觉更好?

即使在正常时期,加油站老板也面临着艰难决定,既要试图将价格保持在足以维持业务的较高水平,又不至于高到使顾客流失到竞争对手那里。

Sultan Cheema称,如今决定何时以及如何调整价格更加困难。他在他父母位于伊利诺伊州拉什维尔的独立经营加油站MNA Food Mart工作。

Cheema的父母依靠中间商,以高于标准批发价的价格采购燃油,而且还受到信用卡交易费用的沉重打击。他说,该加油站的利润率通常为每加仑几美分。该加油站几个月前独立出来,去掉了英国石油(BP)的标志,改用U.S. Gas标志。

“这始终是我们脑海中的想法,”他表示。

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